Bioboerderij De Loods

Wie?
Patrick De Swaef
Wat?
Groenten en kruiden
Waar?
Aalst
Oppervlakte?
Ongeveer 2,25 ha
Bio sinds?
1994

(dit interview verscheen in verkorte versie in Bio Actief 33.)

Laaggeschoolde mensen die moeilijk aan werk geraken een zinvolle dagbesteding geven: dat is de kernopdracht van bioboerderij De Loods. Patrick De Swaef was 24 jaar geleden een van de oprichters en is nu algemeen coördinator van de boerderij. De Loods groeide in die jaren uit tot meer dan een boerderij: ze doet ook groenonderhoud en heeft een klusjesdienst.

Patrick: “We zijn destijds met De Loods gestart omdat we zagen dat een heel aantal mensen niet terechtkonden in het gewone arbeidscircuit. Vandaag werken op de boerderij zo’n 20 mensen in arbeidszorg: mensen uit een kansarm milieu, mensen met autisme of psychische problemen... Ons vaste team bestaat uit 15 personeelsleden en 3 begeleiders.”

De Loods hamert vooral op de competenties van mensen. “Om een voorbeeld te geven: iemand met autisme is dé perfecte persoon om met cijfers te werken. Net door deze beperking is zo iemand erg goed in het opmerken van fouten.”

VERSCHILLENDE ACTIVITEITEN
Bioboerderij De Loods heeft tal van activiteiten: opkweek van kruiden- en groenteplanten, groenteteelt, eigen verwerking, een hoevewinkel, groentepakketten enzovoort. “We werken op twee hectare grond op twee verschillende locaties en in een serre van 20 are. Kruiden worden opgekweekt in een serre van 480 m².”

Patrick: “Met onze kruiden- en groenteplantjes richten we ons vooral op particulieren en hoevewinkels. De veertig verschillende groenten zijn dan weer bedoeld voor de groentepakketten en onze thuisverkoop.”

"Het zorgverhaal is belangrijk, maar het mag geen excuus zijn om minder in te zetten op kwaliteit."

Bij de groentepakketten ondervindt Patrick wel veel concurrentie: “Initiatieven als HelloFresh vissen in dezelfde vijver. We moeten dus veel energie steken in promotie. We onderscheiden ons vooral met ons lokaal en kwalitatief aanbod. Het zorgverhaal is belangrijk, maar het mag geen excuus zijn om minder in te zetten op kwaliteit.” 

Toch ziet Patrick dat het moeilijk is om jonge mensen aan te spreken. Om dat op te vangen, begint De Loods volgend jaar met een zelfpluktuin.

En dan is er nog de keuken. Patrick: “We maken naast pickles ook vegetarische lasagne en glutenvrije spaghetti. Voor die producten is Bio-Planet onze voornaamste afnemer.”

SCHAALVERGROTING
In die 24 jaren is De Loods dus blijven groeien, al was het soms spannend. Zo moesten ze in 2013 plots op zoek naar nieuwe grond. Na een moeilijke zoektocht vonden ze die op 5 minuten van het centrum van Aalst. De stad droeg financieel bij voor de bouw van het gebouw, zodat de boerderij een snelle doorstart kon maken.Patrick: “Ik ben er trots op dat we die periode zonder noemenswaardige kleerscheuren zijn doorgekomen.”

Sociale werkplaatsen hebben het de laatste jaren niet makkelijk. Patrick: “Het beleid vraagt om schaalvergroting. Enkele jaren geleden fusioneerden we dus met de vzw Ateljee uit Gent. Hun landbouwtak heet het Landhuis en is gelegen in Melle. We bundelen nu onze krachten en hebben samen 3,25 ha en 2 serres, maar we moeten natuurlijk nog altijd zo efficiënt mogelijk werken. Vooral in de winter durft het werk wel eens stil te vallen.”

En hoe past bio in dat verhaal? “We kozen destijds voor bio omdat het erg geschikt is om op kleinere oppervlaktes te telen. Tegelijkertijd past het zorgverhaal ook gewoon erg goed bij deze landbouwvorm. De meesten komen hier binnen met weinig kennis over bio, maar leren al doende de principes kennen en waarderen. En ze vinden bio vaak ook gewoon beter smaken.”

MEER WETEN?
www.deloodsvzw.be/boerderij

Foto's: Lisa Develtere